טיטאן ירח שבתאי מדומה על פני כדור הארץ יכול לפתור את תעלומת מערכת השמש

דיונות על שבתאי

דיונות על ירח שבתאי טיטאן כפי שנראו על ידי בדיקת קאסיני בשנת 2006. (אשראי תמונה: NASA/JPL)



תרכובות גדולות וחכמות ממשיכות לצוץ בכל רחבי מערכת השמש, ומחקרים חדשים עשויים לסייע בניקוי הבלבול לגבי צורתם בכל כך הרבה מקומות.



מחקר זה מבוסס על ניסויי מעבדה בהשראת מוזר מוזר שהבחינו מדענים אודות שדות דיונות רחבים על ירח שבתאי טיטאן. דיונות אלו מלאות בתרכובות הנקראות פחמימנים ארומטיים פוליציקליים בעלי מבנים דמויי טבעת. על טיטאן, הדיונות אוגרות חלק ניכר מפחמן הירח. ומכיוון שהירח הזה הוא אחת המחצבות המפתות ביותר של האסטרוביולוגים למציאת חיים מעבר לכדור הארץ, פחמן משנה.

'הדיונות האלה די גדולות', אמר הסופר הבכיר ראלף קייזר, כימאי מאוניברסיטת הוואי במנואה, ל- demokratija.eu, גבוה כמעט כמו הפירמידה הגדולה במצרים, הוסיף. 'אם אתה רוצה להבין את מחזור הפחמן והפחמימן ואת תהליכי הפחמימנים על טיטאן, באמת חשוב להבין, כמובן, מהיכן מקור הפחמן הדומיננטי.'



קָשׁוּר: טיטאן הירח של שבתאי עשוי להכיל 'אגמי פאנטום' ומערות

על טיטאן, יש מנגנון פשוט שלדעת המדענים בונה פחמימנים ארומטיים פוליציקליים: מולקולות גדולות אלה יכולות להיווצר באטמוספירה העבה של הירח ולהתיישב לפני השטח. אבל אותה משפחה של תרכובות נמצאה בהרבה עולמות שאינם מתהדרים באווירה כזו, כמו כוכבי הלכת הגמדים פלוטו ו סרס וחפץ חגורת הקויפר Makemake.

קייזר ועמיתיו רצו להבין כיצד פחמימנים ארומטיים פוליציקליים יכולים להתקיים בעולם חסר אווירה ליצירתם. וכאשר החוקרים הסתכלו על טיטאן, הם ראו מושג: היכן הדיונות נמצאות, אין הרבה קרח פחמימני שבדרך כלל נפוץ למדי על הירח ההוא.



החוקרים תהו האם תהליך שני, אחד שמתרחש על פני השטח, יכול להפוך קרח כמו אצטילן לפחמימנים ארומטיים פוליציקליים. המדענים חשבו במיוחד שהאשם יכול להיות קרניים קוסמיות גלקטיות , חלקיקים אנרגטיים הריקושטים על פני החלל.

אז החוקרים עיצבו ניסוי: קח קצת קרח אצטילן, חשוף אותו לתהליך שמחקה קרניים קוסמיות גלקטיות, וראה מה קורה. הם חיקו את ההשפעה של 100 שנות השקעה מחלקיקים אלה, ואז מדדו את כמויות התרכובות השונות שנוצרו.

המדענים מצאו כמה טעמים שונים של פחמימנים ארומטיים פוליציקליים. זה הציע לצוות שהאינטראקציה בין קרחי פחמימנים לקרנים קוסמיות גלקטיות אכן יכולה להסביר את שכיחות התרכובות גם במקום שאף אטמוספירה לא יכולה ליצור אותן.



'זהו תהליך די תכליתי שיכול לקרות בכל מקום', אמר קייזר. זה כולל לא רק טיטאן, אלא גם ירחים ואסטרואידים אחרים, אלא אפילו גרגרים של אבק בין כוכבי ומערכות סולאריות שכנות, אמר.

לאחר מכן, הוא ועמיתיו רוצים לברר איזה תהליך ספציפי גורם לשינוי, אמר קייזר. זה יהיה מסובך, הוא אמר, מכיוון שהקרינה המייננת שבה השתמש הצוות כדי לדמות קרניים גלקטיות קוסמיות כוללת תהליכים בו זמנית.

שורת המחקר מסקרנת מבחינה אסתטית ומדעית, מייקל מלסקה, החוקר קרח פלנטרי במעבדת הנעה סילונית של נאס'א בקליפורניה ושלא היה מעורב במחקר הנוכחי, אמר ל- demokratija.eu בהודעת דוא'ל. 'עבודתם תומכת עוד בכך שחלק מהחול של טיטאן עשוי לזהור צבעים יפים תחת אור UV', כתב.

המחקר תואר ב נייר פורסם אתמול (16 באוקטובר) בכתב העת Science Advances.

הערת העורך: סיפור זה עודכן כך שיכלול הערה של מייקל מלסקה. שלח מייל ל- Meghan Bartels לכתובת mbartels@demokratija.eu או עקוב אחריה @meghanbartels . עקוב אחרינו בטוויטר @Spacedotcom וכן הלאה פייסבוק .