בדיקת מאדים של נאס'א משנה את המסלול לחקר ערפילים וכפור בבוקר מוקדם

ענני בוקר מאדים שנראו על ידי ויקינג אורביטר 1 בשנת 1976

בשנת 1976, מסלול הוויקינגים של נאס'א הבחין בענני מים-קרח מוקדמים באזור Valles Marineris ליד קו המשווה המאדים. אף על פי שנעשו מאז תצפיות אחרות, אף כלי שיט לא ביצעו תצפית שיטתית של אזור הזריחה והשקיעה של כדור הארץ. (אשראי תמונה: NASA/JPL)



החללית האנושית שעשתה זמן רב ביותר ביצעה לאחרונה שינוי קל במסלול שלה שיאפשר לה לבצע את התצפיות השיטתיות הראשונות של ערפל בוקר, עננים וכפור על פני כדור הארץ האדום.



ב -11 בפברואר, מסלול האודיסאה של נאס'א - שהגיע לכדור הארץ האדום בשנת 2001 - עבר תאוצה עדינה להכניס אותו למסלול הזריחה והשקיעה הראשון מזה כמעט 40 שנה.

'אנו מלמדים חללית ישנה טריקים חדשים', אמר מדען הפרויקט של אודיסיאה, ג'פרי פלאוט, ממעבדת הנעה הסילוני של נאס'א בפסדינה שבקליפורניה. 'אודיסיאה תהיה מסוגלת לראות את מאדים באור אחר מתמיד'. [ ראה תמונות ממשימת האודיסאה מאדים של נאס'א ]



ערפל בוקר וכפור

ממיקומה החדש, אודיסיאה תערוך את תצפיות הזריחה והשקיעה הראשונות מאז ביקרה וויאג'ר בכוכב הלכת בשנות השבעים. הלולאה בכוכב הלכת מספר פעמים ביום מהצפון לדרום הקוטב, ואז שוב מדרום לצפון, המסלול יעקוב אחר אזורי השחר והדמדומים סביב כדור הארץ.

המסלול החדש יאפשר למלאכה להתבונן בטמפרטורות הקרקע המשתנות מיד לאחר הזריחה והשמש ולצמצם תובנה לגבי הרכב הקרקע. מערכת ההדמייה לפליטות תרמיות של המסלול (THEMIS) תחקור כפור, עננים ואובך מוקדם בבוקר, ערפילים קרקעיים ותכונות אחרות הקשורות לאטמוספירה הנעלמות במהלך יום המאדים.



'אנחנו לא יודעים בדיוק מה נגלה כשנגיע למסלול שבו נראה את מאדים ממש אחרי הזריחה', אמר פיליפ כריסטנסן מאוניברסיטת אריזונה. כריסטנסן הוא המעצב והחוקר הראשי של THEMIS. ״אנחנו יודעים שבמקומות נוצר כפור פחמן דו חמצני בן לילה. ואז הוא סובלימטי מיד לאחר הזריחה. איך ייראה תהליך זה בפעולה? איך זה היה מתנהג? מעולם לא הבחנו ישירות בתופעה מסוג זה״.

המשימה ארוכת הטווח תאפשר תצפיות על תכונות אטמוספריות משתנות לאורך זמן, ותספק תובנות גדולות יותר על הכוכב האדום עליו ועל האטמוספירה שלו.

'אנחנו יכולים לחפש הבדלים עונתיים,' אמר כריסטנסן. ״הערפל נפוץ יותר בחורף או באביב? האם הם משתנים מיום ליום? מחלק אחד לשנה? משנה לשנה? נבדוק זאת״.



מדענים גם מקווים לראות רמזים על תהליכים מונעי טמפרטורה, כגון זרימות בעונה החמה וגייזרים הניזונים מהפשרת האביב של קרח דו-חמצני.

הפעמים שהם משתנים

מכשיר ה- THEMIS ב- NASA

מכשיר ה- THEMIS במסלול האודיסאה של נאס'א מתאר את רצפת מכתש גייל, שם נחקר רובר הסקרנות (קטן מכדי לזהות).(אשראי תמונה: NASA/JPL-Caltech/Arizona State University)

אודיסיאה בילתה את רוב שש השנים הראשונות שלה מאז הגעתה בשנת 2001 והקיפה את מאדים בערך בשעה חמש שעון השמש המקומית. במלאכה שעשו תריסר מעברים מדי יום מצפון לדרום הקוטב, צפתה כלי השיט בכדור הארץ האדום בסביבות השעה 5 בבוקר, בעוד שהתצפיות מדרום לצפון התרחשו בשעה 5 בערב. במהלך מעברים אלה, ספקטרומטר גמא ריי חיפש עדויות למים בקרבת פני המאדים, וגילה תגליות חשובות הנוגעות להתפלגות קרח מים על פני השטח.

המסלול גם בילה 3 שנים במסלול של ארבע, ומאפשר ל- THEMIS למפות מינרלים על פני השטח. למרות שהטמפרטורות באמצע אחר הצהריים הפכו את החתימות המינרליות לקלות יותר לזיהוי, המלאכה בילתה יותר ממסלולה בצל כוכב הלכת האדום, והפחיתה את האנרגיה המסופקת על ידי הפאנלים הסולאריים והעמיסה יותר את מערכת הכוח של המסלול.

בשנת 2012, אודיסיאה שימשה כתמיכה בממסרי רדיו לנחיתת רובר הסקרנות של נאס'א. לאחר מכן, הוא החל להיסחף לאט לשעות מאוחרות יותר של היום כדי לשמור על סוללת כלי השיט.

כריסטנסן הציע לתת למסלול לעבור ל 6 השעה המקומית בלבד, ולערוך תצפיות בוקר על החצי מדרום לצפון. ארבע דחפים, ששרפו במשך 29 שניות ב -11 בפברואר, האיצו את כלי השיט לעבר מסלול הבוקר האחרון שלו, שאליו היא אמורה להגיע לאחר כוויה שנייה בנובמבר 2015.

אודיסיאה תמשיך בתצפיות מדעיות כשהיא משנה את מיקומה בהדרגה. למסלול, שהיא החללית הוותיקה ביותר שנשלחה אי פעם למאדים, צריך להיות מספיק דחף שיחזיק עוד עשור בהתבסס על שיעורי הצריכה המשוערים.

'מאדים הוא עולם דינאמי', אמר כריסטנסן. 'ובמשך דור, לא היינו מסוגלים לחקור את החלק הזה כל כך ביסודיות.'

עקוב אחרינו @Spacedotcom , פייסבוק ו Google+ . מאמר מקורי בנושא demokratija.eu.